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Il sistema solare è l'insieme dei pianeti, dei satelliti naturali, degli asteroidi, delle comete, dei meteoriti e della polvere e del gas interplanetari che si trovano sotto il controllo gravitazionale del sole.
Il sole contiene più del 99 per cento della massa dell'intero sistema solare; la maggior parte della massa restante è distribuita fra i nove pianeti principali.
Secondo la prevalente teoria nebulare, sull' origine del sistema solare, il sole ed i pianeti hanno avuto origine, simultaneamente, dal crollo gravitazionale di una grande nube di polvere e gas, circa 4,6 miliardi dianni fa.
Il sole, situato al centro, ha aggregato la maggior parte del gas in caduta, crescendo abbastanza voluminoso da innescare le reazioni di fusione che producono energia nel suo nucleo caldo e compresso.
Il sole è diventato in questo modo,  una stella. Nessuno degli oggetti circostanti ha guadagnato la massa sufficiente per generare una quantità significativa di luce e calore e così, si sono transformati in pianeti scuri e freddi.
I pianeti possono essere divisi in due gruppi principali: terrestri e gioviani. Il gruppo terrestre si compone dei quattro pianeti più interni: Mercurio, Venere, Terra e Marte:
I pianeti gioviani sono i giganti gassosi esterni: Giove, Saturno, Urano e Nettuno. Il pianeta più esterno del sistema solare, Plutone, è diverso dai membri dell'uno e dell'altro gruppo, avendo l'aspetto caratteristico più di un satellite ghiacciato che di un pianeta propriamente detto.
I pianeti terrestri si trovano fra 0,39 e 1,52 unità astronomiche (UA) dal sole (un' unità astronomica è uguale a 149.598.000 chilometri  o 92.955.800 miglia e rappresenta la distanza media fra la terra ed il
sole )
Tutti e quattro i pianeti sono piccoli (meno di 13.000 chilometri di diametro), rocciosi ed hanno atmosfere sottili o trascurabili.
Si pensa che il calore dal sole giovane abbia impedito che i gas presenti nella nebulosa solare originale, si condensasse in questi pianeti.
Questi corpi non riuscirono così a mantenere gli estesi involucri di gas e  sono rimasti nuclei nudi e rocciosi le cui atmosfere (quando ci sono) derivano solo dall'emissione di gas interni.
Fra 5,2 e 30,4 UA, il gas nella nebulosa solare era abbastanza freddo da permettere a parecchi gas di condensare ed ai pianeti esterni embrionali di svilupparsi molto voluminosi e di mantenere voluminose atmosfere di gas chiari, principalmente idrogeno ed elio.
Giove, Saturno, Urano e Nettuno sembrano avere una struttura simile e nessuno di essi ha una superficie accessibile. Dei quattro giganti, Giove è il più grande, con un diametro di quasi 143.000 chilometri. Tranne Nettuno, ciascuno di questi pianeti è circondato almeno da un anello completo e da un sistema satellitare complesso.Con un diametro di soltanto circa 2.300 chilometri, Plutone è di gran lunga, il più piccolo dei pianeti principali.
Si è ipotizzata l'esistenza di altri pianeti intorno a Plutone.
I pianeti interni ed esterni sono separati da uno squarcio fra le orbite di Marte e di Giove occupato da dieci delle migliaia di pianeti minori, conosciuti come asteroidi.
Anche se qualcuno di questi, quali Cerere e Pallade, hanno diverse centinaia di chilometri di diametro e forma sferica, la maggior parte di essi sono irregolari pezzi di roccia o metallo soltanto di pochi metri.
Gli asteroidi sono probabilmente frammenti di corpi più grandi che non sono riusciti ad aggregarsi in un singolo pianeta a causa dell' influenza della forte attrazione gravitazionale di Giove.
Alcuni asteroidi hanno orbite molto prolungate che li portano ben al di fuori della fascia degli asteroidi e vicino agli altri pianeti.
Gli asteroidi o i frammenti asteroidali  possono così scontrarsi con la terra (e con i vari enti planetari) e nel passato, il bombardamento eccessivo della terra da parte di grandi oggetti di questo tipo, ha provocato vasti crateri sulle superfici dei pianeti interni e dei loro satelliti.
Ormai, tuttavia, la maggior parte dei più grandi corpi asteroidali sono spariti; alcuni dei più piccoli entrano a volte nell' atmosfera della terra per transformarsi in meteore luminose.
La maggior parte delle meteoriti sono molto più piccole di quelle che provengono dalla fascia degli asteroidi . Sono particelle di polvere fragili e a bassa densità che vengono dalle comete e logorate dai ripetuti passaggi attraverso il sistema solare interno.

 

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